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GoogleXLab追风筝的技术狂

发布时间:2020-06-28 11:33:32 阅读: 来源:枕套厂家

■ 文/本刊记者 代永华

今年4月份的时候,谷歌[微博]董事长埃里克·施密特出人意料地宣布,“到2020年,全世界所有人都将用上互联网。”怀疑者跳起来,怎么可能?全世界有60%的人不能上网,很多国家甚至没有可靠的电信网络。

过了两个月,GoogleX Lab就公开了一个项目:Project Loon,通过热气球为特定地区的人提供Wi-Fi网络,它的目的,就是解决大部分偏远且贫穷的地区无法以相对低廉的价格自由而快速接入互联网的问题。

而在2月份的时候,Google XLab总监阿斯特罗·泰勒就曾找到谷歌CEO拉里·佩奇,希望他能批准一桩看似不可思议的并购,买下一家风力发电创业公司Makani。

Makani是一家“追风筝的公司”,“风筝”就是无人驾驶飞机。他们将风力涡轮机安装在“风筝”上,起飞时,发电机作为电动机带动螺旋桨转动,让“风筝”飞上天;“风筝”不需要其他助力飞行,一旦风带来的推力和螺旋桨的拉力达到平衡,发电机就开始自动发电。研究清洁能源是当下比较紧迫的问题,泰勒对佩奇说,这家公司很有前途。佩奇批准了Google X Lab收购Makani,目前交易正在进行当中。

Google X Lab里聚拢着超过800多位工程师和科学家,在这里每年产出的想法就多达数百个,不过只有一两个能进入现实生活。为了避免商业化入侵,Google X Lab 在想法研发成功后就会把它们送出实验室,而不是在实验室内完成成品。比如,佩奇9月18日宣布成立的研究人类衰老问题的独立公司Calico,这是Google X Lab的又一产物。

可以预见的是,无人驾驶汽车、Makani都将以独立公司存在。这样一来,慷慨的资金支持、大量的大胆尝试、宽松的鼓励环境,以及打破常规的意愿,就必不可少。

只为重大问题而做研究

Google X Lab在 2010年才算正式创立,之前基本上不为外人所知。

对于大多数硅谷公司来说,创新意味着开发新应用或者广告技术,但是Google X Lab的定位不是。Google X Lab将自己视作一个能诞生重大科研项目突破的地方,就像当年的施乐帕克研究中心之于现代计算机一样。

Google X Lab有意识地去研究那些谷歌在正常情况下不会去做的东西,之前公开的无人驾驶汽车和谷歌眼镜只是其中被公开的两个项目。理想丰满,但凡是困扰人类的重大问题,谷歌都要着手研究并试图找到办法来解决,满足谷歌股东短期要求的产品倒不是那么重要。

Google X Lab第一个公开的项目是无人驾驶汽车,在Google X Lab办公楼大厅里就停着一辆,只是这辆车不能开,放在那里只是作为一个有趣的象征。一个更富有意味的事情是,如果不是为了开发自动汽车,可能就不会有Google X Lab。

2009年初,斯坦福大学的计算机科学家塞巴斯蒂安·特伦在谷歌开始了自动驾驶汽车项目。最初的目标是:开发一辆可以在加州的高速公路和弯曲的城市街道上完美行驶1600公里的汽车。特伦率领12位工程师在15个月内完成了这一目标。他们的汽车成功驶过洛杉矶和硅谷拥挤的街道,在没有GPS信号的旧金山-奥克兰海湾大桥的下层桥面上,也行驶如常。

进展超出了预期,但还远远没有成熟,把这个项目放在哪里继续?特伦、布林和佩奇开始讨论将项目扩大成一个独立的实验室。对佩奇和布林来说,这既能满足他们长期以来对搜索以外其他技术的兴趣,同时也可以留住特伦这样难以安于现状的人才。

特伦则认为,企业实验室就是给那些喜欢纯粹搞研究的终身制员工创立的可以永远搞研究的场所。而他希望注重那些至少在商业上可行的研究,让人才可以随着项目的进展来去自由。

2010年1月,谷歌董事会批准了给Google X Lab的资金。而布林则规定,Google X Lab将把大部分精力放在创造硬件上。

谷歌眼镜是Google XLab的第二个公开的项目。

项目来源于一篇华盛顿大学电气工程教授巴巴克·帕韦兹的论文,当时他正在开发可穿戴式电脑,他在论文中称,可以开发一种内置电子元件的隐形眼镜,可以将图像投影到佩戴者的眼睛上。随后,谷歌将无人驾驶汽车和可穿戴式电脑项目并入特伦的新实验室。

接下来的故事大家都知道了,帕韦兹希望人们从Google X Lab的视角来看待谷歌眼镜:它旨在让人们能够迅速而无障碍地获取知识,从而“彻底改变了解事物的意义”。

没有限制的两种思维

2011年4月,佩奇接任CEO以来,谷歌内部认为发生了两个变化,第一个是以前按“产品管理”及“工程”等功能划分的组织,变更为“检索”、“安卓”、“Chrome”、“广告”等按商品划分的体制。用他们内部的话说,“我们现在只专注于能改变世界的产品和服务,而不是追求数量”。

第二个是“10x”和“Moon Shot”的思维方式。“10x”是佩奇要求全体员工要一直思考能带来10倍冲击的创新方案,而不是阶段性地改善产品和服务。

“Moon Shot”则是出现在泰勒与佩奇的谈话中。

泰勒试图明确定义实验室的目标,他问佩奇,它们是一个研究中心吗?佩奇说,不是,那听起来太乏味。它们是一个新公司孵化中心吗?也不是。

最后泰勒问:“那我们说的是像登月那样的梦想吗?”佩奇回答,“没错!就是这个。” Google X Lab的目的是“非常认真地想让世界变得更美好”。他将Google X Lab比作威利·旺卡的巧克力工厂,一个不受世俗判断标准影响的神奇工厂。

这两点变化在GoogleX Lab实验室有明显体现,所以,进入Google X Lab的项目除了关乎人类重大问题这一特点,还需要具备另外两个特点:1.有可行性解决方案2.可能诞生带来重大改变的突破性技术。

雄心勃勃的谷歌眼镜和热气球即可说明:一个旨在改变你认识世界的方式,一个志在改变全世界的人认识世界的方式。这也改变了Google X Lab的工作议程,之前实验室只靠泰勒以及佩奇与布林的兴趣来指导,现在泰勒负责Google X Lab的日常运营,他向布林直接汇报。

泰勒的理念是“大胆去干,没有限制”,如今这也变成Google X Lab的口号。他把大部分时间都花在了为实验室寻找新的点子上。想法的荒谬性不会成为妨碍考虑的因素。他们甚至考虑过空中悬浮和瞬间转移技术。

而布林大部分时间都在GoogleX Lab处理几个项目的技术细节。至此,布林领导着的Google X Lab与佩奇带领的Google,形成了一种有趣的关系:自动驾驶汽车与谷歌眼镜所代表的未来,与现在的Android、地图和数据收集等核心的产品和业务,彼此相互依存,不可缺少。

布林的个人魅力在于,他总是给你描绘一个相当惊人的画面。比如在谈论自动汽车时,他会说,可能看起来像是一个华而不实的噱头,但你想,如果人们不用时刻查看后视镜所节省的那些时间,带来的高效率,汽车可以带人们去跑腿办事而不是闲置在停车场里,这个世界将变成一个非常不一样的地方。拥有汽车将不再必要,因为你的车更像是一辆需要时随叫随到的出租车。老年人和盲人可以完全融入社会。交通事故人员伤亡可以彻底消除。每个人都可以把原来花在开车上的时间用来工作、阅读、和人交谈。

如果所有这一切都能实现的话,那么布林可能成为少数几个两次改变世界的创业家之一。

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